關於癌症的為什麼

為什麼癌細胞那麼可怕呢?

話說回來,為什麼癌細胞那麼可怕呢?主要原因在於癌細胞和正常細胞有著很大的分別,例如癌細胞不像正常細胞,不會成熟及「分化」(differentiate),所以無法擔起正常任務。癌細胞亦會永遠持續地繁殖,結果形成腫瘤。癌腫瘤會刺激附近的血管長出新血管,稱為「血管新生」(angiogenesis)的機制,好讓癌細胞能夠吸收更多養份及擴散。另外癌細胞入侵其他器官必需穿越血管或淋巴腺。最新的研究發現癌細胞能夠令佈滿在血管及淋巴腺內壁的「內皮細胞」(endothelial cells)死亡,好讓癌細胞能夠穿越血管及淋巴腺並入侵周邊組織或器官,結果令各器官不能正常運作而威脅性命。

 

為什麼人會患上癌症呢?

第一個癌細胞的前身是一個正常的細胞,但為什麼這個正常細胞會演變為癌細胞呢?

原因歸咎於這細胞在繁殖時會經過細胞分裂這過程,而這時必需複製新的「基因」(gene),可是這複製過程卻無可避免會發生錯誤。這些錯誤都有可能引起

「突變」(mutation),即基因的永久改變。如果突變發生在一些關鍵的地方,例如在「腫瘤抑制基因」(tumor suppressor genes)、「致癌基因」(oncogenes)、免疫酵素或一些把致癌物質代謝的酵素等重要基因之中等,同時把這些突變修正的系統運作不足,就會讓癌細胞有機會產生。

近年研究亦發現「表觀遺傳修飾」(epigenetic modification)會調節基因及蛋白質等的表達,亦是基因突變以外十分重要的癌變因素。年齡增長讓基因的突變或錯誤與及不正常的表觀遺傳修飾累積起來,增加正常細胞變成癌細胞的可能性,所以年紀越大患癌機率會大幅提升。

除此之外,外在因素會傷害細胞,結果會增加基因及表觀遺傳修飾發生錯誤的機會,促使正常細胞更加容易演變成癌細胞。這些外在因素包括飲食及生活習慣、運動不足、氧化、壓力、炎症、紫外線、化學物質、污染、吸煙、病毒或細菌感染及幅射等,它們都會令基因受到傷害或表觀遺傳修飾出現錯誤而造就突變。

不過即使癌細胞出現了,其實也不一定會演變成為癌症,因為我們擁有免疫系統日以繼夜地為我們清除癌細胞。可是癌細胞實在太聰明,它們以各式各樣十分巧妙的方法「改變」及「調節」周圍環境,以及「隱藏」自己等來逃過免疫系統的狙擊。癌細胞甚至可以反過來「抑制」免疫細胞的功能,最終讓自己能夠不斷地繁殖下去。所以如果免疫系統未能把好關卡的話,癌細胞就能夠生存下來並經過多重的分裂及繁殖等過程而逐漸演變成為癌腫瘤。因此如果我們的免疫功能相對弱的話就比較容易患上癌症,而守護免疫系統健康是預防癌症的其中一個重要課題。

 

你或我其中一人很大機會患上癌症?

「你或我其中一人很大機會患上癌症」- 閣下可能對此說法並不

感到驚訝。事實上根據美國「國家癌症研究所」

(National Cancer Institute;NCl)的統計數字,人的一生中

有接近半數(平均為39.6%,男性:43%;女性37.8%)機會患上

癌症,而每個人因為癌症而死亡的機率是四份之一。

 

患上癌症是因為運氣差嗎?

2015年在「科學」(Science)雜誌發表的研究引起了科學界很大的爭議,亦令普羅大眾聞之色變!

這份報告顯示癌症風險是基於「偶然」(by chance),即「完全沒有原因」、只是在「偶然」下發生。因此,在優良環境下努力追求健康生活、而且沒有家族遺傳的人士都一律不可以逃過可能患上癌症的命運。這被稱為「惡運假設」(bad luck hypothesis)的情況,相信你亦可能曾經在認識的人身上目睹過。

可是大家請放心,因為這數據其實只反映了少部份患癌因素,那就是細胞分裂這過程中複製新的「基因」(gene)而發生了致癌的錯誤。與此同時,數不勝數的研究報告一面倒的指出癌症的發生主要是受生活等外在環境所影響。例如在「科學」雜誌利刊登的以上研究報告的同年,在「自然」(Nature)科學雜誌發表的研究顯示,一些可以避免的外在因素包括生活習慣、環境污染及幅射等是引致癌症的主要原因,影響達70-90%的癌症病例。

 

因此負責有關研究的科學家指出,如果以「俄羅斯輪盤」比喻患上癌症的機率,那麼「偶然」是槍膛中的一粒子彈,而外在因素例如壞習慣就等於在槍膛裏多放兩、三粒子彈,令患癌的機率提升。

所以,會否患上癌症不能怨命,因為我們每一個人都有「要不要多放子彈在槍膛」的決定權呢。

 

癌症可以預防嗎?

衆多的研究幾乎一面倒的指出癌症的發生主要是受生活等外在環境影響,而並非遺傳或偶然所致。「世界衞生組織」(World Health Organizations;WHO)亦指出至少3分之1的癌症病例是源於生活及飲食習慣等包括高「身體質量指數」(body mass index; BMl)、生果蔬菜的攝取不足、缺乏運動、抽煙、飲酒等。因此癌症亦和糖尿病、心肌梗塞等一樣被視為生活習慣病。

 

一個人在30歲時採取的生活方式可以決定他在60歲時患上癌症的機率?

一個癌細胞演變成為一個直徑一厘米的癌腫瘤平均需時10至30年不等,換句話說某人如果在60歲確診患上癌症的話,他的第一個癌細胞最早可以在30歲時已經出現。所以

預防癌症絕非只屬於中高年人士的課題,而是包括年輕人在內和每個人都息息

相關的切身問題。加上生活習慣往往在童年便開始形成,所以

「美國癌症研究所」(American Institute for Cancer Research;AlCR)

甚至提倡大家應向兒童灌輸預防癌症的生活方式。

 

有些人天生容易患上癌症嗎?

我們從父母遺傳下來的基因會在某程度上左右個人的患癌機率,

因為癌症的成因也像某些疾病一樣受遺傳所影響,亦即是

「遺傳傾向」(genetic predisposition),所以某些人的確天生比較

容易患上癌症。影響患癌機率的因素包括患者遺傳了一些突變在負責調節細胞周期、修復基因的損傷或阻礙、或促進細胞癌變等的腫瘤抑制基因或致癌基因上等。

可是除了個別情況外,平均來說這些遺傳基因突變而引起癌症的比重不高,根據美國國家癌症研究所的評估大概為5-10%而已。而且即使遺傳了癌症基因突變,亦不代表一定會患上癌症。

以雙生兒作為研究對象的報告亦證明了遺傳因素佔的比重很低。例如2016年一項以雙生兒作為研究對象的報告顯示,在基因完全一樣的一卵雙胞胎的統計中,如果雙胞胎的其中一人患上癌症,另外一人只有14%的機會亦患上癌症。另一方面流行病學的數據顯示,移民從低患癌率的國家移居到高患癌率的國家後,他們的患癌風險也明顯提高了。而且事實上很多研究報告包括2015年「自然」科學雜誌發表的研究顯示,最高達到90%的癌症是由生活方式所支配。所以根據以上種種因素看來,環境比遺傳因素對患癌風險具更大的影響力。

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